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La NASA ouvre une « arche » lunaire de 1972 pour tenter d’en extraire les gaz.

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Marrakech, 7 Mar. (Maroc-Actu) –

La NASA a décidé de tirer parti de l’un des derniers échantillons lunaires non ouverts provenant des missions de l’ère Apollo afin d’en apprendre davantage sur la Lune et sur l’environnement. se prépare à retourner à sa surface.

L’échantillon est ouvert au Johnson Space Center de la NASA à Houston par la division Astromaterials Research and Exploration Sciences (ARES), qui protège, étudie et partage la collection d’échantillons extraterrestres de la NASA. Ces travaux sont menés par le programme ANGSA (Apollo Next Generation Sample Analysis), une équipe scientifique qui vise à en savoir plus sur l’échantillon et la surface lunaire avant les prochaines missions Artemis vers le pôle sud de la Lune.

Quand les astronautes d’Apollo ont ramené ces échantillons il y a 50 ans, La NASA a eu la prévoyance de garder certains d’entre eux non ouverts et intacts.

« L’agence savait que la science et la technologie évolueraient et permettraient aux scientifiques d’étudier le matériau de nouvelles façons pour répondre à de nouvelles questions à l’avenir », a déclaré le directeur général de l’agence. dans une déclaration Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires au siège de la NASA. « L’initiative ANGSA a été conçue pour examiner ces échantillons spécialement stockés et scellés. »

L’échantillon ANGSA 73001 fait partie d’un échantillon du tube de propulsion d’Apollo 17 collecté par les astronautes Eugene Cernan et Harrison « Jack » Schmitt en décembre 1972. Les astronautes ont enfoncé une paire de tubes connectés de 1,5 pouce par 14 pouces dans la surface lunaire pour recueillir des segments de roche et de sol provenant d’un glissement de terrain dans la vallée de Taurus-Littrow sur la lune. Les astronautes ont ensuite scellé individuellement sous vide un tube de propulsion sur la Lune avant de le ramener sur Terre. Seuls deux tubes de propulsion ont été scellés sous vide sur la Lune de cette manière, et celui-ci est le premier à être ouvert. L’autre moitié de ce tube d’appoint, 73002, a été renvoyée dans un conteneur normal (non scellé). Depuis, le tube scellé est soigneusement conservé dans un tube de protection sous vide extérieur et dans un environnement à atmosphère contrôlée chez Johnson.. Le segment non scellé a été ouvert en 2019 et a révélé un ensemble intéressant de grains et de plus petits objets, appelés fusées, que les géologues lunaires étaient impatients d’étudier.

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Aujourd’hui, les scientifiques s’intéressent au segment inférieur scellé du noyau. La température au fond de la carotte était incroyablement froide quand elle a été collectée.ce qui signifie que des substances volatiles (substances qui s’évaporent à des températures normales, comme la glace d’eau et le dioxyde de carbone) auraient pu être présentes. Ils sont particulièrement intéressés par les substances volatiles contenues dans ces échantillons provenant des régions équatoriales de la Lune, car elles permettront aux futurs scientifiques qui étudieront les échantillons d’Artemis de mieux comprendre où et quelles substances volatiles pourraient être présentes dans ces échantillons.

La quantité de gaz qui devrait être présente dans cet échantillon scellé d’Apollo est probablement très faible. Si les scientifiques parviennent à extraire soigneusement ces gaz, ils peuvent être analysés et identifiés à l’aide de la technologie moderne de spectrométrie de masse. Cette technologie, qui a évolué vers des niveaux extrêmement sensibles ces dernières années, peut déterminer avec précision la masse de molécules inconnues et utiliser ces données pour les identifier précisément. Cela permet non seulement d’améliorer les mesures, mais aussi de signifie que le gaz collecté peut être divisé en petites portions et partagé avec un plus grand nombre de chercheurs réalisant différents types de sciences lunaires.

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Ryan Zeigler de la NASA, conservateur des échantillons Apollo, supervise le processus d’extraction du gaz et de la roche. Il incombe également à M. Zeigler de préparer, cataloguer et partager l’échantillon avec d’autres personnes à des fins de recherche.

Le dispositif utilisé pour extraire et collecter le gaz, appelé collecteur, a été mis au point par le Dr Alex Meshik, le Dr Olga Pravdivtseva et le Dr Rita Parai de l’Université de Washington à St Louis. Le Dr Francesca McDonald, de l’Agence spatiale européenne, a dirigé une équipe qui a construit l’outil spécial permettant de percer avec précaution le récipient contenant l’échantillon lunaire sans laisser échapper de gaz. Ensemble, ils ont créé et rigoureusement testé un système unique de collecte des matériaux extrêmement précieux, gazeux et solides, qui sont scellés à l’intérieur des conteneurs.

11 février, l’équipe a commencé le processus minutieux d’extraction de l’échantillon, qui a duré plusieurs mois, en ouvrant d’abord le tube protecteur extérieur et en capturant le gaz à l’intérieur. Zeigler et son équipe savaient quels gaz devaient être présents à l’intérieur du conteneur extérieur et ont constaté que tout était conforme aux attentes. Le tube ne semblait pas contenir de gaz lunaire, ce qui indique que le joint du tube d’échantillonnage interne était probablement encore intact. Le 23 février, l’équipe a entamé l’étape suivante : un processus de plusieurs semaines pour forer dans le conteneur intérieur et recueillir lentement les gaz lunaires qui, espérons-le, se trouvent encore à l’intérieur.

Une fois le processus d’extraction du gaz terminé, l’équipe ARES se préparera à retirer soigneusement la terre et les roches de leur conteneur, probablement plus tard ce printemps.