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L’astéroïde Ryugu était au départ une comète.

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Marrakech, 22 Mar. (Maroc-Actu) –

Ryugu, ainsi que d’autres astéroïdes similaires empilés en débris, pourraient en fait être les restes de comètes éteintes, suggère une nouvelle étude réalisée par un groupe de chercheurs de l’UE. une nouvelle théorie soutenue par un modèle physique relativement simple.

La sonde spatiale japonaise Hayabusa 2 a visité cet astéroïde — découvert en 1999 –, atteignant son orbite en juillet 2018, et a ramené une capsule avec des échantillons de sa surface le 5 décembre 2020..

Les comètes sont de petits corps qui se forment dans les régions extérieures plus froides du système solaire. Ils sont composés principalement de glace d’eau, avec quelques composants rocheux (débris) mélangés. Si une comète entre dans le système solaire interne, l’espace délimité par la ceinture d’astéroïdes « avant » Jupiter, la chaleur du rayonnement solaire provoque la sublimation de la glace et sa fuite, laissant derrière elle des débris rocheux qui se compactent sous l’effet de la gravité et forment un astéroïde en tas de débris.

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Ce processus correspond à toutes les caractéristiques observées de Ryugu, explique le professeur associé Hitoshi Miura de l’université de Nagoya, au Japon : « La sublimation de la glace fait perdre de la masse au noyau de la comète et le fait rétrécir, ce qui augmente sa vitesse de rotation. Grâce à cette rotation, le noyau de la comète peut acquérir la vitesse de rotation nécessaire à la formation d’une forme de toupie. En outre, on pense que les composants glacés des comètes contiennent de la matière organique générée dans le milieu interstellaire. Ces matériaux organiques seraient déposés dans les débris rocheux laissés par la sublimation de la glace.« .

Pour vérifier leur hypothèse, l’équipe de recherche a effectué des simulations numériques à l’aide d’un modèle physique simple afin de calculer le temps nécessaire à la sublimation de la glace et l’augmentation de la vitesse de rotation de l’astéroïde qui en résulterait.

Les résultats de leur analyse suggèrent que Ryugu a probablement passé quelques dizaines de milliers d’années en tant que comète active avant de se déplacer dans la ceinture d’astéroïdes interne, où des températures élevées ont vaporisé sa glace et l’ont transformé en un astéroïde de débris. Ces résultats sont publiés dans The Astrophysical Journal Letters.

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Dans l’ensemble, cette étude indique que les objets de type amas de débris en forme de toupie à forte teneur organique, tels que Ryugu et Bennu (la cible de la mission OSIRIS-Rex) sont des objets de transition comète-astéroïde (CAT). « Les CAT sont de petits objets qui étaient autrefois des comètes actives, mais qui sont aujourd’hui éteints et apparemment impossibles à distinguer des astéroïdes », explique M. Miura. « En raison de leurs similitudes avec les comètes et les astéroïdes, les CAT pourraient fournir de nouvelles informations sur notre système solaire ».

Espérons que des analyses détaillées de la composition des échantillons de Ryugu et de Bennu permettront d’éclaircir ces questions.

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